オッキーマ伝説

第1話・地球滅亡の危機

第1章・十勝編-第1節


クロスは2度目に、この地、「十勝」に住むようになり3年がたちました。2度目と言うのは、クロスが「防衛軍」に入隊したばかりの頃(2020年)に1年ほど住んだことがあるのです。このとき彼は25歳でした。その頃、「防衛軍」は「自衛隊」と呼ばれていましたが、入隊して初めての赴任先というのがこの「十勝」だったのです。彼はこの地を大変気に入りました。この地域は十勝平野とよばれその当時は広大な大草原が広がっていました。3方が山に囲まれ、その大地の南の1辺が太平洋に面しています。大自然に囲まれた十勝平野の四季折々の景色は大変美しいものでした。20年程前には風光明媚な土地だったのです。
しかし、2040年の現在、その面影は微塵もありません。荒れ果てた大地には草木はなく、剥き出しになった地面に雨が降り注いでいます。このころ既に市内に住む人は一人もいません。帯広市はまったくの廃墟と化しています。すべての市民はエリアと呼ばれるところに住んでいるのです。
帯広市の北にある士幌という地域に大規模な草原がありました。2025年春、そこに住居用エリア第一号が完成しました。翌年には十勝管内で居住用エリア6基のほか水産エリアや、農産エリア、工業エリア、防衛軍エリア、総合医療エリアなど各1基、あわせて12基のエリアが完成しました。「帯広市民」を含む十勝管内の人々はすべてこのエリアに移住したのです。
このエリアは天井や床、エリア内部の建物や道路すべてが特殊な素材で作られています。エリアの外壁もさらに強固な特殊素材で作られ、外界とは完全に遮断されています。このエリアは1辺が5キロメートルで、もう1辺が3.75キロメートル高さが500メートルの直方体で、都市機能のすべてを備えています。クロスはこうしたエリアのひとつ南西エリアに住んでいます。
クロスはこの日の夕方に、隣の居住エリアに行かなければなりませんでした。友人から「美味いものが手に入ったから、久々に一杯やろう」と誘いがありました。クロスは、酒はあまり好きではありませんでしたが、この友人とは半年も会っていませんでしたので、ちょうど良い機会と思い誘いを受けることにしたのです。今日は朝から書き物をしていました。少し疲れた頭を休めようと、コーヒーをすすりながらソファーに深々と身体を沈ませていました。
自宅の壁にかけて在る骨董品の振り子付き時計がコチコチと時を刻んでいました。まもなくボーン、ボーン4回低くやわらかい音がして、夕方の4時を知らせています。この壁の時計は100年以上も前の代物で、以前クロスがスイスに行ったときに、骨董品屋で見つけたものです。とても古いものですがゼンマイのねじをたっぷりと巻いておくと、ほぼ正確に時を知らせています。
クロスはこのゼンマイ仕掛けの時計がとてもお気に入りでした。「この時計が発明された時代のままであったなら、地球をこんな状態にすることはなかったのに・・・」と思うことがあります。「まあ、後悔しても、もう地球は元には戻らない」そう独り言を言いながら、ソファーから身体を起こし、カップのコーヒーを飲み干しました。
その後、クロスは身支度をして、部屋を出ました。廊下に出て左に曲がると正面に高速エレベータがあります。マンションの最上階まではエレベターを使います。
100階建てのマンションの最上階に各エリアへのバイパスのゲートがあります。クロスの住む10階からエレベーターに乗り5分弱で最上階に着きました。
友人の住むエリアはこのエリアの北東にあります。バイパス(連絡道路)の入り口はこの北側にあるゲートを使うと一番の近道ですが、クロスは腕時計に目をやり、ちょっと考えてから、南のゲートへ向かうタクシーに乗り込みました。「待ち合わせの時間にはまだ間があるな、南の水産エリアに立ち寄って、何か土産を買っていこう」そう思い立ったのです。3分ほどで南のゲートに着きエリア・ライナーに乗り込みました。エリア・ライナーはすべるようにバイパスへ吸い込まれて行きました。
眼下に廃墟となった帯広市の姿を見下ろしながらエリアーライナーは南へ向かいます。「ここは大空町のあたりだな」草原だった土地も、畑だったはずのところも、草木など一本も生えてはいません。地表には大きな岩肌がむき出しになっています。その岩肌を縫うように行方の定まらぬ激流が、さらに地表を削り取っていきます。見渡す限り荒涼とした暗褐色の風景が続いています「もし、地獄という世界があるのなら、まさにその光景そのものだろう」と恐ろしく寂しい気持ちになります。
現在この十勝地方には、住居用エリアがこのほかに6個建設され、他に農業用、工業用のエリアなどもあります。クロスが行こうとしているエリアは十勝平野の南にあります。この方角に大樹町という町がありました。その西の高台に尾田という地域があります。ここに水産エリアと、5万人が住んでいる居住エリアが建設されていました。大樹町のさらに南には広尾という港町がありましたが、今は海に沈んでしまいました。
ところで先ほどエリアライナーという乗り物をご紹介しましたが、このエリアライナーと呼ばれる乗物も、エリア間を移動するときには、自由に空間を移動することはできませんエリアバイパスと呼ばれるチューブの中を往来する以外方法はないのです。地上には道路と呼べるものはなく、降り注ぐ雨が激流となって流れています。特殊な用途に用いるために開発された車両もあることはあるのですが、市民には不要です。行楽に出かけるなどということは、まったく無意味ですから。
また空は低く垂れ下がった雲の間にすさまじい閃光を放ちながら雷鳴が響き渡っています。空中を飛ぶことができるのは特殊な軍用機だけです。先ほどからご紹介しているように、エリアの外は地獄絵図差ながらの様相を呈しています。普通にエリア内で暮らしているときには、外界の様子を見ようとはしません。好んで地獄絵図など見たがるのは、よほどの変人か、軍や消防関係の調査のときぐらいでしょう。しかし、それでもエリア間の移動の際には車両の窓の外につい目をやってしまいます。そして昔を知るものは「あの時代に考えていれば、こんな景色を目にすることも無かった」と思うのです。
そのとき「おや!対向するエリアライナーかな?」左前方10キロメートルほどのところに隣のチューブをクロスが、今来た方向へ進んで来るエリア・ライナーのヘッドライトが目にとまりました。「あのライナーは水産エリアに行ってきたのだな」と思おもいながらその後方に目をやると、エリア・ライナーのそれとは明らかに違う種類の光が、空中をこちらに向かってくるのが見えました。「何だろう?」思うまもなく警報が車内に鳴り響き同時に車内の赤色灯が回り始め、緊急停止のアナウンスが流れました「非常事態発生のため、緊急停止します」。 エリア・ライナーは「防護シールド」に包まれたため、外の様子はまったく見えなくなっています。 。車内の赤色灯が回転しています、外で起きていることを想像する以外に 知る術はありません。
「・・・停止してどれほど立ったのだろうか?」クロスは腕の時計に目をやった。「5分以上は経っているはずだ・・・」そう想っているとき警報は鳴り止み、静まり返った車内に女性の声が聞こえました。「何があったのかしら?」といいながら窓の外に目を凝らしていました。「隣のチューブに、何かあったらしい」隣にいた、男性がそう答えました。「そのようですね、でも、もう何も見えませんね」女性がそう言った時、車内のスピーカーから「マモナク、ハッシンシマス、セキニモドリ、アンゼンベルトヲ、ソウチャクシテクダサイ」と、機械のアナウンスが流れました。「ちゃんと説明しろ!さっきの緊急停止は何があったんだ!」男が大声で言いながら、立ち上がりました。それに答えるかのようなタイミングで「私は乗客専務(車掌)です」と、今度は車内のスピーカーから人間の声が流れ始めました。 「ただ今の当車両の緊急停止につきまして、ご説明を申し上げます。当車両のドアーの安全装置に異常があると指令センターからの警告を受けたため、緊急停止いたしまし、て指定箇所をチェックいたしましたが、幸い車両に異常はなく、コンピュータの誤認であることが判明いたしました。只今より、次のエリアステーションまで通常運転を開始します。」と、アナウンスが終了するのと同時にエリアライナーは、ゆっくりと滑り出しました。
先ほど大声を上げた男が紅潮した顔で後方のドアーのほうへ歩いてゆくのが見えました。そのドアーの先に2両ほど行くと車両専務室(車掌室)があります。彼の目的は明白でした。クロスも先ほどの外の光景が気になっていたので、彼の後を付いて行きました。彼はドアーのノブに手をかけようとして立ち止まり、クロスの方を振り返ると「あんたも気になりますか?」男はクロスにそう問いかけてきました。続けて「あの車掌は、何か隠していやがる」男はそう言いながらクロスの顔をしげしげと見つめていました。そして「おう!あんたは、うーんなんていったっけ。」男は私に見覚えがあるらしいかったのですが、思い出せないでいる様子でした。彼は「まぁいい、そんなことは後だ」といって振り向きドアーを開け、中へ進んで行きました。次ぎの車両でも数人の乗客が、後部の車両へ向かって歩いて行くのが見えました。「・・・先ほど車外で起こった何かを見ていたものたちなのだろう・・・」「こんなに大勢で行くのはまずいな」クロスはそう思ました。クロスは様子を見ることにして、傍らの空いている席に腰をおろしました。そうしているうちに、数人の乗客たちが次の車両の中へ消えたのを見て、クロスはドアーの傍の席へ身を移しました。 そのとき突然車内の照明が消えました。非常灯の照明がぼんやりと車内を映し出しています。
NEXT